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제목 실리콘 재활용을 위하여
작성자 플라스틱코리아
글정보
Date : 2021/09/01 16:36

실리콘 재활용을 위하여

 

실리콘 제품 전문제조업체 Viking Extrusions의 관계자가 실리콘의 재활용을 장려하는 방법에 대해 제안했다. 실리콘을 제조하는 데 사용되는 이산화탄소 1톤당 애플리케이션 생산에서 약 9톤이 절약되는 것으로 추정된다. 여전히 ‘기적의 원료’로 여겨지는 실리콘은 화석연료가 없는 세상으로 가는 전환기에서 중요한 역할을 담당할 것이 확실하다.

그런데 단점이 있다. 현재 실리콘은 충분히 재활용되지 못하고 있다는 점이다. 그 주요 요인으로 실리콘은 재료특성상 분해하기 어려운데, 업체들이 비용문제를 들어 재활용을 꺼려한다는 점을 들 수 있다. 화학적 분해에 대한 강한 저항성은 실리콘이 그토록 높이 평가받는 이유이긴 하지만 다른 한편으로 실리콘을 재활용하거나 재사용하는 일에 우리가 너무도 태만한 자세를 보이는 이유이기도 하다.

실리콘은 플라스틱과 다르다. 그것은 미세 플라스틱으로 분해되지 않으며 매립될 경우에도 일반적으로 형태를 유지한 채 최소 500년 동안 분해되지 않는다. 이러한 점은 실제로 실리콘을 어떤 면에서는 환경친화적으로 보이게 만들기도 한다. 실리콘이 환경에 버려지면 그냥 그렇게 아무 일도 발생하지 않기 때문이다. 실리콘 폐기물은 해양으로 유입되거나 먹이사슬로 이어지지 않기 때문에 대개는 재활용에 대한 필요성이 쉽게 무시되곤 했다. 하지만 이러한 마인드는 이제 바꿔야 한다.

실리콘 재활용 현황

현재 실리콘을 재활용하는 최상의 방법은 실리콘을 작은 조각으로 부수고 극도로 높은 온도와 염분이 있는 용액에 노출시키는 것이다. 그러한 강한 자극이 있어야만 실리콘 분자 화합물이 분해되기 시작한다. 그런데 그동안 우리는 고무매트에 사용하기 위해 실리콘 폐기물을 분쇄하는 것과 같은 평이한 재활용 방법만을 취해왔다.

현재로선 실리콘의 재활용 공정에 대해 딱히 더 할 말은 없다. 실리콘 재활용은 아직 제한적이며 산업적으로는 초기 단계다. 평이한 재활용 공정은 쉬이 권장되지 않는다. 보다 중요한 것은 실리콘 재활용을 활성화하는 문화를 만들기 위해 그에 대한 우리의 태도를 먼저 바꿔야 한다는 점이다.

업계 관계자들은 재활용의 기술적 어려움과 높은 비용을 실리콘 재활용의 부정요인으로 꼽는다. 물론 한편으로 이해는 가지만 이는 결코 올바른 사고방식은 아니다. 우리는 실리콘 재활용 문화를 장려하고, 또 일단 구축되고 나면 비용을 낮추고 더 큰 재활용 이니셔티브를 이끌어 갈 수 있는 네트워킹 시스템이 필요하다.

실리콘은 재활용 가능한가?

실리콘은 본질적으로 수천 가지 용도를 가진 폴리머다. 지구상에서 잔류성이 강한 오염물질 중 하나인 플라스틱과 달리 실리콘의 뛰어난 내열성은 의료, 산업, 주방용품을 포함한 수많은 산업 분야에 보다 내구성이 강하고 안정적인 솔루션을 제공한다. 실리콘은 항균 특성을 갖고 있으며 다양한 환경적 영향에 대해 강한 저항성을 갖고 있다. 그렇게 내구성이 강하다면 과연 실리콘을 재활용할 수 있는가 하고 질문할 수 있을 것이다.

가능하다. 실리콘은 구조적 안정성을 크게 잃지 않고도 여러 번 재활용할 수 있다. 다만 플라스틱과 마찬가지로 재활용 실리콘도 대부분 다운사이클링으로 수렴된다는 점이다. 이는 곧 사용할 때마다 서서히 성능이 저하됨을 의미한다.

실제 실리콘이 적절한 경로를 통해 적절하게 재활용되면 대개는 오일 상태로 녹여 산업용 윤활유나 놀이터 바닥재 등으로 사용할 수 있다. 그리고 실리콘 재활용 결과는 대부분 더 적은 양의 제품 생산으로 이어진다.

플라스틱과 달리 모래 기반의 실리콘은 위험한 미세 플라스틱 알갱이가 되기보다는 결국 자연으로 돌아가게 된다. 그러나 일반적으로 실리콘을 제대로 재활용하기 위해서는 전문 재활용업체에 보내야 한다. 하지만 회수의 번거로움 때문에 많은 사용자는 수명이 다한 실리콘을 수 세기 동안 분해되지 않을 곳에 그냥 버리는 쪽을 택한다. 적절하게 재활용하거나 전문 재활용업체의 프로그램에 따라 회수되면 실리콘이 산업용 윤활유나 놀이터 바닥재, 또는 기타 덜 중요한 제품 제조에 사용할 수 있는 오일로 다운사이클링 돼 재활용할 수 있는데도 말이다.

실리콘은 어떻게 재활용될까?

실리콘 제품을 전문으로 하는 많은 브랜드는 그들 제품에 재활용 프로그램을 제공하고 있다. 예를 들어 실리콘 보관백을 만드는 회사인 Stasher는 고객의 낡거나 손상된 Stasher 백을 재활용해 어딘가에 매립되지 않도록 재활용 플랫폼 기업 TerraCycle과 파트너십을 맺고 있다.

ECO USA에 따르면 실리콘 재활용 공정에는 실리콘 폐기물의 회수에서 시작해 실리콘의 파쇄, 고열에 의한 용융, 냉각, 미세정제, 재가열, 중합화 등의 과정을 거치게 된다. 리사이클링 공정에서 신재 실리콘을 더하면, 재활용 실리콘의 입자가 서로 달라붙는 데 도움이 된다. 이렇게 만들어지는 실리콘 오일은 요리용 틀, 놀이터 바닥재, 태양전지판과 같은 제품을 위한 방수 단열재 및 분말을 만드는 데 사용된다.

미래를 위한 탐색 

실리콘은 높은 원료 순도와 오일 및 미네랄이 없다는 사실, 그리고 그 외 많은 장점으로 인해 이미 거의 흠잡을 데 없는 평판을 얻고 있지만, 현재에 안주하지 않고 보다 좋은 상황으로 나아가기 위해 우리가 할 수 있는 일이 훨씬 더 많이 남아 있다.

오히려 현재 누리고 있는 실리콘의 명성이 좀 더 진일보할 수 있는 실리콘 재활용의 개선 가능성을 가로막고 있는 듯한 느낌이 들기도 한다. 의료 및 식품 응용분야에서 멸균작업을 거쳐 재사용할 수 있는 전체 등급의 실리콘이 무의미하게 버려지고 있다. 그것은 실리콘 제품이 만들기는 매우 쉽지만 재사용하기는 너무 어려운 것 같은 인상을 심어준다. 하지만 이러한 시대정신에 도전함으로써 실리콘산업이 폐기물과 환경에 미치는 영향을 줄일 수 있다.

실리콘 업계는 투명성과 명확성 부족으로 이미 공을 놓쳤으며, 이로 인해 EU 내 특정 유형의 실리콘에 대한 금지 또는 제한규정이 만들어지기도 했다. 비록 그러한 결정에 대해 글로벌 실리콘 위원회가 이의를 제기하고 나섰지만, 사실 우리가 애초 그러한 상황에 놓일 필요조차 없었다.

EU는 실리콘 애플리케이션이 인간과 환경에 미치는 영향에 대해 주의를 줄 권리가 있다. 실리콘 산업계가 유럽의 규제당국과 보다 선명하게 소통을 해왔더라면, 어쩌면 그러한 거대한 법적 소동은 피할 수 있었을 것이다. 문제가 된 것과는 다른 유형의 실리콘이 제공될 수 있었고, 또 강력한 경화가 되는 대체 실리콘으로 규제당국의 우려를 잠재울 수도 있었다.

요약하자면, 실리콘산업은 현재에 안주하려는 경향이 있다. 믿을 수 없을 만큼 다재다능하고 유용하고 훌륭한 소재인 실리콘의 아직 개발되지 않은 가치가 낭비되고 있다. 환경적 측면에서는 상대적으로 무해하지만, 그렇다고 해서 그것이 우리가 아무 행동도 취하지 않은 채 실리콘이 다음 천 년 동안 서서히 분해되도록 그저 쌓아 놓고 바라만 봐도 된다는 것을 의미하진 않는다. 유럽의 플라스틱 가치사슬은 플라스틱을 더욱 많이 재활용할 수 있도록 만드는 데 진정한 리더십을 보여준 바 있다. 실리콘산업도 그렇게 해야 한다.

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20506   3D 프린팅이 제조산업의 주류가? 될 수 있을까? 플라스틱코리아